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Face à la congestion automobile, la solution se trouve peut-être à nos pieds. Quand les fourmis se heurtent à un agglutinement d’individus, ces insectes surmontent le problème avec rapidité. Leur parade résiderait dans l’inertie de certains membres de la fourmilière, indique une étude publiée le 17 août dernier dans la revue Science.

Les vertus de la paresse

Aucun doute, les fourmis rouges accomplissent un maximum de tâches en un minimum de temps. D’après les travaux du Georgia Institute of Technology (Etats-Unis), cette prodigieuse efficacité tiendrait à l’inactivité de certaines ouvrières. Quand ces insectes creusent un tunnel pour créer leur nid, 30% des fourmis accomplissent 70% du travail. Pour nous aider à visualiser le résultat, le New York Times a publié une vidéo explicative le 21 août dernier.

Les chercheurs ont observé des groupes de 30 fourmis rouges, dont les individus étaient tous identifiés par un code couleur. Faute de place, certains insectes choisissent de ne pas bouger afin de laisser un autre petit groupe creuser. Cette « répartition inégale de la tâche de travail » permet aux fourmis d’éviter un embouteillage, qui pourrait facilement obstruer le tunnel. Elles évitent par ailleurs d’élargir le passage afin de ne pas glisser en descendant.

Une méthode contre les embouteillages

Ce comportement n’est pas un signe de paresse. Dès que les chercheurs retiraient un petit nombre d’individus en plein labeur, les fourmis inactives venaient prendre leur place. Les chercheurs ont réitéré ces « expériences d’excavation » avec des robots. Certaines machines étaient programmées pour évaluer la place disponible avant de s’engager dans un espace étroit. Quand certains robots renonçaient à travailler, le groupe évitait les bouchons et devenait plus productif.

De quoi inspirer les industriels de l’automobile, à l’heure du développement de la voiture autonome. Ces véhicules devraient arriver sur les routes dès 2021, sans résoudre pour autant le problème des embouteillages. La méthode des fourmis pourrait éviter aux conducteurs de se tourner vers des solutions plus radicales. Nous pouvons certainement nous passer du tunnel anti-bouchons imaginé par Elon Musk, le patron de Tesla.

 

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