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Qu’est-ce que le lithium ?

Le mot lithium puise ses origines dans le grec « lithos » qui signifie « pierre ». Il fut découvert, en 1817, par Johan August Arfwedson. Ce métal, particulièrement réactif avec l’azote, peut devenir dangereux au contact de l’eau. Son succès réside dans la densité d’énergie qu’il peut stocker, bien plus élevée que dans les batteries de nickel. Très léger, il est également un avantage pour la conception de batteries en tout genre (ordinateur, voiture, bateau).

Moins connu pour ses vertus thérapeutiques, le lithium est aussi utilisé pour soigner les troubles bipolaires. Une prise régulière améliorerait la communication des neurones entre eux, et permettrait de soigner plus facilement les troubles bipolaires et dépressifs.

Présent uniquement dans certaines régions du monde – Amérique du Sud, République démocratique du Congo et Afghanistan, le lithium suscite de très fortes convoitises de la part de tous les pays désireux de se convertir dans l’électrique.

Quelles sont les spécificités du lithium ?

Si le lithium est tant prisé, c’est grâce à ses nombreuses capacités. Aussi bien dans la production de batteries en tout genre, que pour soigner les personnes atteintes de troubles psychologiques. Voici un petit récapitulatif des particularités du lithium :

  • Sa légèreté : c’est l’un des métaux les plus légers et les plus alcalins, si l’on se réfère au tableau périodique des éléments. Sa petite taille lui confère une densité hors norme pour les batteries qui l’utilisent
  • Sa rareté : présent essentiellement en Amérique du Sud, République démocratique du Congo, et encore peu exploité en Afghanistan, le lithium risque de venir l’enjeu majeur de ces prochaines années
  • Son effet mémoire : la plupart des batteries demandent à être totalement déchargées avant d’être rechargées, sous peine de perdre de leur capacité. Avec le lithium, pas besoin d’attendre que les piles soient à plat, vous pouvez recharger la batterie de votre véhicule électrique à n’importe quel moment
  • Son utilisation : le lithium est très recherché, car on peut aussi bien s’en servir pour fabriquer des batteries, que pour prolonger la durée de vie des piles alcalines, ou encore l’utiliser pour certaines formes de soudage (comme le soudage du laiton)

Pourquoi le lithium est-il controversé ?

Si ses effets semblent miraculeux, son mode de production et son recyclage en font un matériau très nocif pour l’écologie. La voiture électrique en devient à son tour polluante, à cause des déchets causés par le lithium.

À cause de sa production

Présent sous forme de roches magmatiques, d’argile, ou de réservoirs de saumures (déserts de sel), le lithium doit suivre un procédé précis pour être extrait et transformé. Il est très gourmand en ressources naturelles : 2 millions de litres d’eau doivent être évaporés pour produire 1 tonne de lithium. Sans compter l’emploi des populations locales, souvent trop peu payées, pour effectuer un travail extrêmement pénible.

À cause de son impact écologique

Lorsque le lithium entre en contact avec de l’azote, de l’oxygène et de la vapeur d’eau, il produit alors un gaz très corrosif. Ces produits chimiques s’écoulent dans les cours d’eau et dans l’air, empoisonnant les populations environnantes, ainsi que la faune et la flore aquatiques. Si la voiture électrique se veut « propre », car elle ne rejette que très peu de CO2, son impact écologique provient surtout de son mode de production. Les problèmes de pollution, eux, sont transposés dans les régions les plus pauvres du monde.

À cause de son recyclage laborieux

Le recyclage des batteries au lithium-ion pose, lui aussi, quelques soucis. Du fait de sa matière dangereuse, il faut le manier avec précaution. Ses composantes réagissant facilement avec l’eau, il peut provoquer des incendies ou des explosions.

Lorsqu’une batterie de voiture électrique doit être changée, il lui reste souvent encore de l’énergie, pouvant être recyclée pour les objets du quotidien. Si elle est trop abîmée, elle doit alors être prise en charge par des entreprises spécialisées dans le recyclage du lithium-ion. Malheureusement, pas encore totalement aboutie, la technique de recyclage ne permet pas encore de récupérer tous les déchets produits. Tout ce qui n’a pas réussi à être recyclé, détruit, ou brûlé, finit par être enterré. Cela pourrait représenter jusqu’à 14 000 tonnes de déchets enterrés, chaque année, d’ici à 2035.

Batterie lithium : objectif 2030

Afin de limiter les dégâts produits par les batteries au lithium, la Commission européenne s’est réunie pour présenter une proposition de règlement sur les batteries. Elle souhaite non seulement que les batteries présentes sur le marché européen soient plus durables, performantes, et sûres, mais également produites dans des conditions respectant les droits de l’homme, ainsi que les normes écologiques et sociales.

La Commission veut également renforcer sa position sur le recyclage des batteries. Les fabricants devront concevoir des appareils dont les déchets de batterie pourront être facilement enlevés et remplacés. Sans compter qu’il sera interdit de jeter ces batteries à la décharge, et qu’elles devront être collectées pour être recyclées selon les normes imposées. De nouveaux objectifs seront même fixés, dans les années à venir, pour les batteries au lithium-ion.

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